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Cúmulos estelares

15 Oct

Un cúmulo estelar es simplemente un grupo de estrellas atraídas las unas contra las otras como resultado de su gravedad mutua. La astronomía comúnmente clasifica los cúmulos estelares en dos grupos diferenciados: Cúmulos globulares y cúmulos abiertos (también conocidos como galácticos).

Cúmulos globulares: Son agrupaciones densas de centenares de miles o millones de estrellas viejas (con más de mil millones de años). Estos cúmulos son densos y estables ante la disgregación, ubicándose en el halo de la galaxia en donde se encuentran. Los cúmulos globulares son pobres en metales pero extraordinariamente masivos y de gran diámetro. Hay al menos 150 cúmulos de este tipo conocidos en la Vía Láctea (quizá 10 – 20 más sin descubrir).

Cúmulo de Hércules (M13): Ubicado en la constelación de Hércules y a unos 25.100 años luz de la Tierra, este cúmulo está formado por multitud de estrellas gigantes rojas que contiene. Su edad está estimada en unos 11.000 – 13.000 millones de años y posee un radio de unos 73 años luz. El famoso Mensaje de Arecibo de 1974, que contiene datos sobre la situación del Sistema Solar, de nuestro planeta y del ser humano, fue enviado a este cúmulo globular con el objetivo de contactar con una posible civilización extraterrestre y demostrar así los logros tecnológicos humanos de la época. El mensaje tardará unos 25 milenios en llegar a su destino (y una hipotética respuesta otros 25 milenios más).

Cúmulo de Hércules

Messier 4 (NGC 6121): Está ubicado en la constelación de Escorpio, a unos 7.200 años luz de la Tierra, siendo (hasta la fecha) el cúmulo globular más cercano a nuestro planeta. Se han catalogado unas 74 estrellas variables que forman este cúmulo.

Messier 4

Messier 5 (NGC 5904): Está ubicado en la constelación de la Serpiente, a unos 24.500 años luz de la Tierra. Fotográficamente se aprecia su color amarillento debido a la gran cantidad de gigantes rojas que contiene. Se estima que su radio está en torno a los 80 años luz.

Messier 5

Messier 10 (NGC 6254): Está ubicado en la constelación de Ofiuco, a unos 14.300 años luz de nuestro planeta. Debido a que las estrellas binarias son más masivas que las estrellas individuales, tienden a situarse al interior del cúmulo. En consecuencia, la región central contiene una concentración de estrellas rezagadas azules, la mayoría formadas de 2 – 5 billones de años. Solamente se han clasificado en su interior 4 estrellas variables (estrellas que experimentan una variación en su brillo en el transcurso del tiempo).

Messier 10

Messier 30: Está ubicado en la constelación de Capricornio, a unos 27.100 años luz de la Tierra. Este cúmulo está pasando por un proceso denominado “colapso del núcleo”, haciendo que su masa en dicha zona sea un millón de veces la masa del Sol por parsec cúbico.

Messier 30

Messier 53 (NGC 5024): Está ubicado en la constelación de Coma Berenices, a unos 58.000 años luz de nuestro planeta. Es uno de los cúmulos globulares más periféricos de nuestra galaxia.

Messier 53

Messier 54 (NGC 6715): Localizado en la constelación de Sagitario, estimaciones modernas sitúan a M54 a una distancia de unos 87.000 años luz, lo que se traduce en un diámetro verdadero de 300 años luz. Es uno de los cúmulos globulares más densos y brillantes conocidos. Se han encontrado al menos 82 estrellas variables (auqellas que experimentan una variación en su brillo en el transcurso del tiempo) en su interior.

Messier 54

Messier 71 (NGC 6838): Está localizado en la constelación de la Flecha, a unos 12.000 años luz de la Tierra. Posee un diámetro de unos 27 años luz. Este cúmulo densamente poblado, es relativamente viejo,  se data su nacimiento hace aproximadamente 9 – 10 mil millones de años. La estrella variable Z Sagittae forma parte de este cúmulo.

Messier 71

Messier 80 (NGC 6093): Está localizado en la constelación de Escorpio, a unos 32.600 años luz de la Tierra. Posee un radio de alrededor de 48 años luz. Es uno de los cúmulos globulares más densos conocidos, conteniendo un buen número de estrella rezagadas azules -lo que sugiere que las colisiones entre estrellas son relativamente frecuentes en su núcleo; se ha calculado que desde su origen se han producido 2.700 de ellas.

Messier 80

NGC 2808: Está ubicado en la constelación austral de Carina, a unos 31.300 años luz de la Tierra. Análisis llevados a cabo con el telescopio espacial Hubble evidencian que el nacimiento fue en tres distintas generaciones de estrellas formadas muy tempranamente en la vida del cúmulo. Todas ellas nacieron en un lapso de 200 millones de años, muy tempranamente, en este cúmulo masivo de 12.500 millones de años de edad.

NGC 2808

NGC 7006: Está ubicado en la constelación del Delfín, a unos 135.000 – 185.000 años luz de nuestro planeta. Es un cúmulo denso y uno de los más alejados, formando parte del halo galáctico.

NGC 7006

Palomar 12: Está ubicado en la constelación de Capricornio, a unos 63.600 años luz de nuestro planeta aproximadamente. Este cúmulo es relativamente joven, siéndolo un 30% más que la mayoría de los cúmulos globulares de la Vía Láctea. Se estima que su radio están en torno a los 162.000 años luz.

Palomar 12

Cúmulos abiertos: Contienen generalmente centenares o millares de estrellas jóvenes (con menos de cien millones de años) o de edad intermedia (entre cien millones y mil millones de años). Los cúmulos abiertos son disgregados a lo largo del tiempo por su interacción gravitatoria con nubes moleculares en su movimiento por la galaxia, ubicándose además en las regiones centrales de la misma. Estos cúmulos además son ricos en metales. El diámetro medio de los cúmulos abiertos es de unos 10 pársecs (30 años luz), y aunque se han clasificado alrededor de 1.100 cúmulos abiertos en nuestra galaxia, se estima que la cifra podría ser cien veces superior.

Cúmulo Árbol Navideño (NGC 2264): Está ubicado en la constelación de Monoceros, a unos 2.700 años luz de la Tierra. Posee un radio de unos 4 años luz y contiene alrededor de 40 estrellas.

Cúmulo Árbol Navideño

Cúmulo de Ptolomeo (NGC 6475): Descrito inicialmente como una nebulosa, este cúmulo abierto está localizado en la constelación de Escorpio. La distancia a este objeto estelar es de 800 – 1.000 años luz y su edad se estima en unos 220 millones de años.

Cúmulo de Ptolomeo

Cúmulo del Trapecio: Se encuentra en la Nebulosa de Orión, a unos 1.600 años luz de nuestro planeta. Su radio es de alrededor 10 años luz. Resulta muy fácil de identificar porque forma un asterismo (conjunto de estrellas que vistas desde la Tierra aparentan tener una disposición especial o alineación en forma geométrica que son fácilmente recordables al evocar figuras) de cuatro estrellas relativamente brillantes.

Cúmulo del Trapecio

Cúmulo Doble de Perseo: El cúmulo doble de Perseo es el nombre con el que se conocen los cúmulos abiertos NGC 869 (también conocido como h Persei) y NGC 884 (conocido también como χ Persei), ambos visibles a simple vista y situados en la constelación de Perseo a una distancia de algo más de 7.600 años luz del Sol.

Cúmulo Doble de Perseo

Cúmulo Pozo de los Deseos (NGC 3532): Está ubicado en la constelación de Carina, a unos 1.321 años luz de la Tierra. Se compone aproximadamente de 400 estrellas de diversos tipos, tanto gigantes rojas, como enanas blancas y gigantes azules. El telescopio MPG/ESO del Observatorio Europeo Austral en Chile capturó recientemente una imagen que muestra el rico y colorido cúmulo de estrellas al que hacemos referencia. Se le conoce también como “Cúmulo del Fútbol”. Es fácilmente visible desde el Hemisferio Sur, abarcando un área en el cielo que es casi el doble que la Luna llena. Se cree que esta agrupación tiene unos 300 millones de años, lo que la convierte en un cúmulo abierto de edad media.

NGC 3532

El Joyero (NGC 4755): Está ubicado en la constelación de Crux o Cruz del Sur, a unos 6.440 años luz de nuestro planeta. Toma su nombre de la diversidad de colores que presentan sus estrellas, las que se ven como si fueran joyas. Este grupo es uno de los más pequeños conocidos, con una edad estimada de sólo 14 millones de años, conteniendo alrededor de 100 estrellas.

El Joyero

El Pesebre (M44): Está ubicado en la constelación de Cáncer, a unos 577 años luz de la Tierra, con una edad estimada de 730 millones de años. Contiene gran cantidad de estrellas variables pulsantes del tipo Delta Scuti, ninguna de las cuales es fácil de observar para los aficionados.

El Pesebre

Las Híades (Caldwell 41): Está ubicado en la constelación de Tauro, a unos 151 años luz de nuestro planeta, siendo el cúmulo estelar más cercano al Sistema Solar. Posee un radio de alrededor de 30 años luz y consta de estrellas. Debe su nombre a las siete hijas de Atlas y Etra (mitología griega).

Las Híades

Las Pléyades (M45): Está ubicado en la constelación de Tauro, a unos 443 años luz de la Tierra, estando las estrellas que forman este cúmulo contenidas en un espacio de 30 años luz. Este cúmulo está formado por estrellas muy jóvenes que no superan apenas los 100 millones de años. Las estrellas más grandes y brillantes del cúmulo son de color blanco-azulado y cerca de cinco veces más grandes que el Sol. Las Pléyades están formadas por unas 500 estrellas (de ellas muchas son enanas marrones) y posee un diámetro de 12 años luz.

Las Pléyades

NGC 346: Está ubicado en la Pequeña Nube de Magallanes y en la constelación del Tucán, a más de 150.000 años luz de la Tierra. Se cree que se formó hace unos 3 – 5 millones de años.

NGC 346

NGC 2244: Está ubicado en la Nebulosa Roseta, en la constelación del Unicornio, a unos 5.200 años luz de la Tierra. Su radio está en torno a los 50 años luz y contiene un gran número de estrellas supercalientes de tipo espectral O. Se cree que su edad es algo inferior a 5 millones de años.

NGC 2244

NGC 3572: Está ubicado en la constelación de Carina, a 1.956 años luz de la Tierra. Este cúmulo contiene un gran numero de estrellas jóvenes y calientes blancoazuladas.

NGC 3572

Otros:

Supercúmulo estelar R136: Ubicado en la Gran Nube de Magallanes, a unos 157.000 años luz de la Tierra, es un cúmulo de estrellas jóvenes gigantes y supergigantes de edades en torno a 1 – 2 millones de años. Muchas de ellas son de tipo espectral O3, con 39 estrellas de este tipo confirmadas, además hay también otras de tipo Wolf-Rayet. La masa total de la agrupación es de 450.000 masas solares, lo que sugiere que probablemente se convierta en un cúmulo globular en el futuro.

R136

Fuentes: Wikipedia, NASA, Google (fotografías), elaboración propia.

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Publicado por en 15 octubre, 2014 en Astronomía, Cultura

 

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