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Auroras Polares

16 Mar

La Aurora polar (aurora polaris) es un fenómeno en forma de brillo o luminiscencia que aparece en el cielo nocturno, actualmente en zonas polares, aunque puede surgir en otras partes del mundo por cortos períodos de tiempo. En el Hemisferio Norte se conoce como aurora boreal, y en el Hemisferio Sur como aurora austral.  Su nombre proviene de Aurora, la diosa romana del amanecer, y de la palabra griega Bóreas (Βορέας), que significa norte; debido a que en Europa comúnmente aparece en el horizonte con un tono rojizo, como si el Sol emergiera de una dirección inusual.

La aurora boreal es visible de Septiembre a Marzo, aunque en ciertas ocasiones, hace su aparición durante el transcurso de otros meses, siempre y cuando la temperatura atmosférica sea lo suficientemente baja. Los mejores meses para verla son Enero y Febrero, ya que es en estos meses donde las temperaturas son más bajas. Su equivalente en latitud Sur, aurora austral, posee propiedades similares.

Una aurora polar se produce cuando una eyección de masa solar choca con los polos Norte y Sur de la magnetósfera terrestre, produciendo una luz difusa pero predominante proyectada en la ionosfera terrestre. Ocurre cuando partículas cargadas (protones y electrones) son guiadas por el campo magnético de la Tierra e inciden en la atmósfera cerca de los polos. Cuando esas partículas chocan con los átomos y moléculas de oxígeno y nitrógeno, que constituyen los componentes más abundantes del aire, parte de la energía de la colisión excita esos átomos a altos niveles tales (estado excitado) que cuando se desexcitan, disipan esa energía en forma de luz visible de varios colores. El Sol, situado a 150 millones de km de la Tierra, está emitiendo continuamente partículas, ese flujo de partículas constituye el denominado viento solar.

Las auroras tienen formas, estructuras y colores muy diversos que además cambian rápidamente con el tiempo. Durante una noche, la aurora puede comenzar como un arco aislado muy alargado que se va extendiendo en el horizonte, generalmente en dirección Este-Oeste. Los colores que vemos en las auroras dependen de la especie atómica o molecular que las partículas del viento solar excitan y del nivel de energía que esos átomos o moléculas alcanzan. El oxígeno (O) es responsable de los dos colores primarios de las auroras, el verde/amarillo de una transición de energía a 557,7 nm, mientras que el color más rojo lo produce una transición menos frecuente a 630.0 nm. Para hacernos una idea al respecto, nuestro ojo puede apreciar colores desde el violeta, que en el espectro tendría una longitud de onda de unos 390,0 nm, hasta el rojo a unos 750,0 nm. El nitrógeno (N), al que una colisión le puede arrancar alguno de sus electrones más externos, produce luz azulada, mientras que las moléculas de Helio (He) son muy a menudo responsables de la coloración rojo/púrpura de los bordes más bajos de las auroras y de las partes más externas y curvadas.

Este fenómeno no está restringido a la Tierra. Otros planetas del Sistema Solar muestran fenómenos análogos, como es el caso de Júpiter y Saturno que poseen campos magnéticos más fuertes que la Tierra (Urano, Neptuno y Mercurio también poseen campos magnéticos), y ambos poseen amplios cinturones de radiación. Las auroras han sido observadas en ambos planetas, con el telescopio Hubble. Estas auroras, al parecer, son causadas también por el viento solar.

Estructura de la Magnetosfera

Estructura de la magnetosfera.

Mejores lugares para ver auroras boreales: Alaska, Norte de Canadá, Groenlandia, Islandia, Noruega, Laponia (Finlandia), Siberia, Círculo Polar Ártico.

Mejores lugares para ver auroras australes: Antártida, Sur de Sudamérica, Nueva Zelanda y Australia.

Auroras boreales.

Auroras australes.

Fuentes: Wikipedia (definición), Google (fotografías), elaboración propia.

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Publicado por en 16 marzo, 2013 en Astronomía, Cultura

 

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